科学家在火星上找到了生命可能曾经存在的关键证据!NASA 的火星探测车「好奇号」在火星火山口中发现了硼酸盐,这种物质在组成 RNA 方面扮演重要角色。科学家长期假设了一个「RNA 世界」学说,认为第一个生命是由单链 RNA 组成,这一重大发现可能会成为火星存在过生命的证据之一,虽然这些生命在理论上已死去数十亿年。

研究发表在《地球物理研究通讯》杂志,由洛斯阿拉莫斯国家实验室博士后研究员 Patrick Gasda 领导。

「RNA 世界」(RNA World)一词由诺贝尔奖得主沃特·吉尔伯特在 1986 年提出,认为具有催化性质、可自我复制的 RNA 是形成最早生命的分子。RNA 有多样功能,能在遗传编码、翻译、调控、基因表现等过程发挥作用。至于 RNA 和 DNA 最主要的区别,在于 RNA 核糖的 2 位碳是羟基(–OH),DNA 是氢原子(H),这个羟基基团是臭名昭彰的不安于室,会使 RNA 变得不稳定,从而使 RNA 水解成核苷酸;若想让 RNA 核糖稳定,需要靠另一个元素在背后扶持,这位无名英雄就是「硼」(boron)。

火星上存在硼告诉人类两件事,第一件是古代火星可能有孕育生命的成功条件;另一件则是,好奇号是从火山口的硫酸钙矿脉(calcium sulfate mineral vein)中发现硼元素,这意味着硼存在于火星地下水中,如果有机物也存在,则代表有些地下水的环境适合居住,温度落在 0℃~60℃、pH 值介于中性至碱性,可能得以支持最简单的生命化学反应。