澳洲大堡礁(Great Barrier Reef)自去年年底以来,数千只以珊瑚为食的棘冠海星(Crown of Thorns Starfish)出没南端的史维恩珊瑚礁(Swains Reef),让这座世界自然遗产备受威胁。而总理特恩布尔(Malcolm Turnbull)上月也宣布砸下6000万澳币做生态保育,抑制海星对大堡礁所造成的破坏。

综合外媒报导,大堡礁已连续2年出现珊瑚大面积白化的现象,现在又有棘冠海星现踪,这无疑是雪上加霜。而此种掠食性海星是一种多腕的大型海星,成熟个体直径可达到40公分,腕数14~20只,会张开胃部、覆盖在珊瑚上,并分泌消化酵素将珊瑚的组织液化,所到之处可见一圈圈珊瑚「白骨」,有「珊瑚杀手」的称号。

特恩布尔1月22日发声明表示,在这笔6000万澳币的资金当中,一半用于鼓励农民减少倾倒废物料至海洋,以改善水质;部分款项将用在重建大堡礁的研究基金,并建立相关警报系统与法规,以预防珊瑚白化。此外,政府将增加巡逻艇以及相关工作人员消灭海星。

澳洲海洋科学院(Australian Institute of MarineSciences,简称AIMS)资深研究员斯伟特曼(Hugh Sweatman)于1月5日接受澳洲广播公司(ABC)电台访问表示,「每只海星仅仅一个晚上就能吃掉跟自己身体一样大的珊瑚,经过一段时间过后,许多珊瑚将因此消失。」这也意味着生态系统与观光业都将受到冲击。

报导指出,这批棘冠海星位置相距渔村耶蓬(Yeppon)约200公里,尚未入侵到大堡礁热门地段。大堡礁海洋公园管理局(Marine Park Authority)发言人证实,研究员在去年年底于史维恩珊瑚礁(Swain Reefs)发现棘冠海星大量繁殖,有如瘟疫扩散般出现。对此,当局为了抢救珊瑚礁生态系统启动「猎星行动」。

斯伟特曼表示,以往也曾出现过类似情况,因为该海域当中有外来养分出现,才刺激棘冠海星大量繁殖。

根据联合国教科文组织(UNESCO)网站指出,澳洲大堡礁的总面积达34.8万平方公里,是全世界最广阔、壮观的珊瑚礁生态系统,于1981年列入世界遗产名录。