對金·福雷斯特(Kim Forrest)和她的丈夫來說,錢一直很緊張,但他們一直在努力度過難關,直到最近才準備好要退休。

福雷斯特夫婦有抵押貸款和其他幾筆債務,但一筆9600元的信用卡債務卻給他們帶來了麻煩。

今年3月,福雷斯特表示,她收到了一些機構的來信,表示願意幫助這對夫婦解決破產問題。

“破產”這個詞對她來說可是第一次聽說。

“我就給他們打了個電話,問他們,‘怎麼回事?破產是怎麼回事?’,”她說。

“他們說,‘你最好給Lion Finance打電話’。”

福雷斯特後來得知,這對夫婦唯一的資產——他們的房子——有可能交給受託人保管,除非他們在21天內拿出數千元。

金和55歲的丈夫史蒂文·福雷斯特是青梅竹馬。他們有五個孩子,而福勒斯特是一名廚師,丈夫開卡車。

“我們沒有錢,但沒有錢,我們也很快樂,因為我們有彼此。這絕不是錢的問題,”她說。

上世紀90年代末,他們的小運輸公司倒閉,但他們挺了過來,並在40多歲時買下了自己的房子。

大約五年前,他們用免息期的信用卡買了一張床和一台洗衣機。

他們繼續使用這張卡好幾年。福雷斯特表示,當免息期結束時,他們開始要支付近30%的利息。

但當她受傷且不能工作時,要維繫生活變得很困難。

除了抵押貸款,還有賬單和其他借記債務,包括他們的車貸,而他們只有一份收入。

“這非常、非常艱難,我的意思是,多年來我們一直有兩份工資收入,”福雷斯特表示。“現在只有史蒂文了,他是家裡唯一的經濟支柱,這很困難。”

由於他們努力維持生計,信用卡債務的還款變得不定期,最終他們停止了還款。

2018年5月,這家信用卡公司將債務出售給了收債企業Lion Finance——這是銀行業的一種常見做法——銀行通常以低於全部金額的價格將未償債務出售給收斂機構,後者設法收回。

債務催收員接手這對夫婦的債務後,福雷斯特開始每周償還50元債務。

但在2018年9月,Lion Finance直接上訴法庭,稱史蒂文欠了11,000多元。

澳大利亞人可能會因小額債務而破產

在澳大利亞,個人若未償還債務少至5,000元,就可能被起訴破產。

去年,消費者維權人士對越來越多客戶因為相對較少的債務而被告上法庭感到擔憂,尤其是Lion Finance。

金融權利法律中心的考克斯(Karen Cox)說:“Lion Finance作為一個債務催收公司,比市場上任何其他債務催收公司都更頻繁地走破產程序,這絕對令人震驚。”

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在過去的財政年度里,當涉及到破產案件的數量時,Lion Finance並不亞於澳大利亞稅務局(ATO)。

然而,儘管ATO將申請破產的人數減少了一半,從2015-16財年的1215人降至上一財年的543人,但Lion Finance同期將其申請破產的人數從182人增加至512人。

“而大多數收債人……使用破產程序的公司越來越少,Lion Finance的用戶越來越多,破產數量正在飆升,”考克斯表示。

考克斯稱,破產通常只會在債務人擁有房屋等資產的情況下才會使用。

Lion Finance的母公司Collection House Limited在一份聲明中說,它盡一切努力避免法律訴訟。

該公司表示:“我們鼓勵客戶與我們接觸,以便我們能夠討論和評估他們的財務狀況,避免法律程序。”