今天凌晨,亚马逊总裁、世界首富贝索斯的蓝色起源公司(Blue Origin),成功发射了并回收了新谢泼德3号(New Shepard)火箭,成功完成了该火箭的第8次发射。而说到民间太空火箭,你可能最先想到的是特斯拉、Space X的总裁马斯克的猎鹰(Falcon),那么它们有什么不同?

从外型上来看,新谢泼德比较短粗,实际性能其实也不及猎鹰火箭。它只采用了一级设计,所以造型短粗,因为只需要进入100公里高度的亚轨道,而不是真正飞到太空中。另外,不论是火箭还是太空舱都能回收,且成功率非常高,所以发动机推力大概只有50吨左右。

马斯克的猎鹰9和猎鹰重型,性能就要强大得多,外型细长、二级设计更像传统意义上的火箭。其中,猎鹰重型起飞推力高达2280多吨、真空推力2468吨,而近地轨道运载能力达63.8吨,是现役航天器中动力、运载能力最强的。不过,猎鹰只能回收一级火箭,而且有时会回收失败。

蓝色起源的新谢泼德3号重点是顶部的太空舱,这个部分在进入亚轨道后会被推出,容积15立方米、可乘坐6名乘客,每个乘客的座位面前都有一个立式窗户,让乘客可以观看太空美景。另外,太空舱还允许乘客在特定时间解开安全带漂浮,体验失重感。

再来看看蓝色起源内部空间,目前仅实现了装载假人上太空的操作,假人身上装有传感器、来监测各种参数。就目前发射结果而言,假人都是完好无损的,只有经过严格的测试、才会真正载人,预计时间是2019年。

Space X的猎鹰重型火箭,则注重运载能力,所以马斯克能把一台播放着大卫·鲍伊、坐着假人的特斯拉跑车,推送到火星轨道上。

Space X其实也有太空舱产品。叫做“龙”(Dragon),这个太空舱其实也是倾向于货运,曾成功执行向国际空间站的补给任务,又从空间站带回一些有价值的实验样本,往返共计装载1.63吨货物。当然,如果载人的话它的景致就要比蓝色起源的差很多了。

也就是说,贝索斯的目标更近一些,是让富人先体验到亚轨道环地球旅行的体验;马斯克则想得更远,希望人类可以环月球甚至是火星旅行,并有足够的燃料安全返回地球,实现真正的太空移民。当然,马斯克的愿景需要更长的时间,而贝索斯计划在2019年就初步实现载人亚轨道环地球旅行。