比特币(Bitcoin)是世界上「第一个去中心化的数字货币」,于二○○九年由一位神秘人士推出,这位神秘人士的假名是中本聪,真实身分目前仍未可知。自从当时以来,单枚比特币的价值不断巨幅波动,二○一三年底曾经一度上涨到大约一千美元的高点,之后滑落至不到一半,而二○一六年又开始反弹。比特币究竟是什么?而它又是如何运作的呢?

比特币和传统货币不同。传统货币是由中央银行发行,而比特币则没有一个中央货币主管机关。相反地,比特币的支持基础是一个点对点的对等计算机网络,由用户的机器装置组成,类似于支持档案分享系统BT(BitTorrent)和影音聊天服务Skype的网络。当这个网络中计算机执行困难的数字运算任务时,比特币便会透过这种数学运算的方式产生,这个过程称为比特币的「开采」(Mining)。比特币的数学系统已经做好设定,让开采比特币的工作会随着时间而变得愈来愈困难,而且所有能开采的总数上限大约落在两千一百万。因此,不可能有一家中央银行大量发行新的比特币,藉此让已经流通的比特币贬值。

这整套网络可以发挥监控的功能,一方面确认新比特币的开采与创造,另一方面则确认比特币在使用者之间的流通。所有的交易都会登录在一份共同维护的记录里,而每一笔新的交易也会发布到整个比特币网络上。参与其中的计算机彼此通讯,藉此创造并核定正式记录里所有的更新。这个过程需要密集的计算机运算,而事实上这也是开采比特币所使用的流程:大约每十分钟就会有一位用户的记录更新得到确认,而这名使用者也会获得一定数量的新比特币做为奖赏。这使得比特币粉丝纷纷打造运算能力更强大的计算机,做为比特币开采之用。

比特币〔或是比特币的最小单位,称为聪(Satoshi)〕可以拿来做买卖,在好几个交易市场上换取传统货币。此外,也可以透过网络和相应的软件,直接在用户之间流通。这让比特币具有潜在的吸引力,可做为国际交易结算的货币,同时省去汇率与银行收费的麻烦。有一些网络上的服务(如网页寄存和在线赌博)已经可以使用比特币来付款了。由于这套机制的复杂性与不透明度,因此对于某些居心不良的人士也同样具有吸引力,好比有意洗钱或购买非法毒品者。然而,由于使用比特币所需的软件依旧相当复杂,而且比特币的价值波动也非常高,因此多数人并不打算使用比特币。BT并不是第一个问世的档案分享服务,而Skype也不是首创的网络语音服务,所以比特币有可能只是虚拟货币领域的先驱者,但是未来势必会面临更方便使用的竞争对手。