尽管很多人都认为,中国在2010年取代日本成为全球第二大经济体系之后,早晚都会超越美国成为世界第一,有些人甚至估计2030年就会胜过美国。但美国威斯康星州大学人口专家易富贤博士却不认同这些乐观的推测,易举出的理由简单不过,因为他们忽略了中国人口老化对经济增长的负累。

易富贤2007年的著作《大国空巢》,曾经被新华网选为当年“十大好书”之一。他在一篇文章中指出,很多经济学家都相信中国迟早取代美国成为全球第一大经济体系,他们大多根据亚洲其他经济起飞的历史作为推测的理据。中国的人均国内生产总值(国际汇率)在2018年只及美国的六分之一左右,相当于1960年的日本、1978年的台湾以及1986年南韩的水平。

网媒Inkstone引述易富贤的文章进一步指出,在随后的20年内,上述的三个亚洲经济体系创造了年均增长7至8%。职是之故,很多享誉盛名的经济学者都相信中国也会追随同样的升轨。

易富贤说,一个经济体系的人口越年轻,其经济创新则越旺盛,但当年龄中位数字上升,65岁或以上的人口比率增加,经济增长率则会下跌。

他的文章指出,1950年时,日本人口年龄的中位数字是22岁,而美国是30岁。日本比较美国年轻,因此其经济增长也较为快速。但从1951年至2017年期间,日本的平均生育率是1.77,美国是2.33,因此日本的人口老化比美国更早来临。

易富贤推论指出,正因如此,日本的人均国内生产总值(GDP),自1992年开始(2010年除外),都比美国为低。日本的GDP从1960年的8%跃升到1995年的71%,然后到了2018年却下跌24%。

他说,台湾和南韩也经历同样的情况。南韩在1960年的年龄中位数是20岁,台湾是17岁,相对于美国的30岁。但到了2018年,他们却比美国还分别老了4年和3年。在此同时期间,台湾和南韩的GDP(国际汇率)曾首次超越美国,但随后却下跌,未来还可能逐步下跌。

中国的人口年龄中位数在1980年是22岁,比美国年轻8年。从1980年到2011年之间,中国GDP年均增长10%,远超美国。中国的GDP(国际汇率)规模,以美国1980年时GDP的7%计算,到2011年时飙升49%。

但易富贤指出,中国的GDP增长从2011年的9.5%下跌到2018年的6.6%。增长减速可以归咎多个因素,第一个,或者可能是最重要的一个,就是中国开始老了,部分原因有拜北京绝不手软的一孩政策所赐。到了2014年,中国的人口年龄中位数已经是38岁,比美过还要老。

易又指出,中国大陆的文化传统,跟台湾和南韩差不多。台湾从2001年到2018年的平均生育率是1.14,南韩是1.18。如果中国有幸能维持在1.2这个水平,人口数字将从2018年的12.8亿下跌到2050年的10.8亿。

但根据联合国人口前景报告,美国的人口却估计可望从2018年的3.28亿,增加到2050年的3.7亿。

易富贤说,中国正面临一个严重的人口老化问题。年龄65岁或以上的人口比率,将从2018年的12%上升到2033年的22%,到了2050年更占人口的33%。相反,美国到了2050年,该年龄层的人口比率只有23%。

此外,中国人口年龄中位数估计到了2033年将会是47岁,2050年时是56岁;在美国,2033年时是41岁,2050年时是44岁。中国年龄20岁到64岁的工作人口,在2017年已开始下跌,但美国的同年龄层的工作人口要到2050年才达到巅峰。

易富贤综合上述数据而做出的结论认为,到了2033年即中国的老年人口的比率开始多过美国时,中国的GDP增长可能开始下跌至较美国为低。到了那个时候,中国的经济规模应该接近美国,但如要超越美国,坦白说中国实在老得太快了。