美国太空总署将派直升机到火星,首次让比大气重的飞行器在另一个星球飞行。取自NASA/JPL

美国太空总署(NASA)将送直升机到火星,首次让比大气重的飞行器在另一个星球飞行。

火星直升机将与美国太空总署的火星探测车一起在2020年升空。设计团队花了逾四年的时间,将可正常运作的直升机缩小到「垒球大小」,并减轻重量到1.8公斤。该直升机经过特别设计,适合在大气比地球薄100倍的火星飞行。

NASA形容这架直升机是「比大气还重」的飞行器,因为另一种飞行器为浮升器(aerostat),通常是气球和软式飞船。

前苏联科学家在1980年代曾在金星大气放两颗气球。过去没有飞行器在其他星球的地表成功起飞过。

火星直升机的两片叶片每分钟可旋转3000次,NASA说这比地球标准直升机快10倍左右。

NASA执行人员布里丹斯坦(Jim Bridenstine)表示:「直升机在另一颗星球的空中飞行,这想法真让人兴奋。火星直升机有很大的潜力,有助未来的火星科学、发现和探勘任务。」

虽然这个小型飞行器被称为直升机而不是无人机,却不会有任何飞行员。这架直升机将飞到地球5500万公里之外的火星,距离太远无法发送远程讯号,因此它将「靠自己执行飞行任务」。

NASA称此为高风险任务。NASA喷射推进实验室(JPL)计划主管米米.翁(Mimi Aung)解释,地球直升机飞行的高度纪录约4万英呎(约12公里),但火星直升机在火星飞行时,等同于地球10万英呎(约30公里)的高度。

NASA的声明指出,就算直升机无法运作,也不影响火星2020年计划;若能成功,直升机便能当作低空侦察机,抵达地面探测器无法到达的地方。

「火星2020探测车任务」将搭配直升机任务,预计2020年7月发射,在2021年2月抵达火星。