国一架观光直升机于当地时间2月10日下午5时20分(美东时间7时20分)左右,在大峡谷国家公园位于亚历桑纳州的峡谷坠毁。直升机上有1名飞行员6名旅客。营救行动一直持续到11日凌晨,事故造成3人丧生4人重伤。有目级者当时正在该地区拍摄照片,目睹了这一惨剧。

一位目击者描述自己看到的一幕:“我看到两个大约30或者40岁的女游客跑出了直升机,然后飞机爆炸了,其中一个幸存者浑身是血,她的衣服几乎被烧没了,不一会儿飞机砰地一下爆炸了。非常可怕,我们想下去帮忙,但根本找不到路。”

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事发地的大峡谷平均高度182米(600英尺),恶劣的天气条件,谷底地势崎岖,谷中风速偏高不下,这些都给救援人员的工作带来极大的困难。

等他们成功下落到坠毁地点,直升机已经停止自燃。最后,救援人员不得不向附近的Nellis空军基地求助,请他们帮忙用直升机将幸存的4名伤者送往医院。

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3名遇难者的身份和国籍暂时还未公布,受伤的4人均出现了不同程度的脑震荡,目前还不知道是否已经度过危险期。

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此次发生坠机事故的大峡谷西峡,虽然不属于美国大峡谷国家公园,但因为距离拉斯维加斯不到120英里,可以一天来回,非常受行程紧凑的外国游客欢迎。2009年开放的玻璃栈桥,更是让这一段的大峡谷名声大噪。

据报道,失事的飞机是搭载乘客从空中鸟瞰大峡谷的“Eurocopter EC130”型直升机,坠毁于华拉派部落的大峡谷内。该飞机由Papillon航空公司经营,这是一家空中观光公司,提供大峡谷和其它地方的旅行。该公司主要经营拉斯维加斯-大峡谷、大峡谷国家公园、大峡谷西峡、鲍威尔湖等地的观光服务,年均客流量约60万人次

根据官网给出的价格,一次10-12分钟的直升机观光,收费$194

国家运输安全局的档案显示,Papillon Airways的观光直升机曾在2001年发生过坠机事故,当时造成6人死亡,坠机原因是飞行员操作失误。目前,Papillon Airways方面还未就昨天的坠机事故发表任何评论,但官网的安全页面强调,2001年的事故以后,公司严格遵守航空管理局的相关安全规定,并得到了观光运行者安全组织(TOPS)的认证。

坠毁直升机的型号空客“Eurocopter EC130”是观光旅游业和执法机关最常用的直升机型,一次最多可载8人目前尚不清楚飞机坠毁和起火爆炸的直接原因,航空管理局(FAA)和美国国家运输安全委员会已介入调查。