一位出家师父茹素20多年,近年来因为经常头晕,到医院检查,结果发现胆固醇过高,总胆固醇是280mg/dl,低密度脂蛋白LDL是190mg/dl,医师当场告诉他如果不吃药的话,就会增加中风以及心脏病的机率。当医师在说明病情的时候,师父直觉认为吃素应该不会造成胆固醇过高,因此他认为医院检查的数值有误,不愿意吃降胆固醇药物。

因为头晕症状时好时坏,3个月后,他的一位信徒带他来我的门诊。师父跟我说,胆固醇高应该跟吃肉有关,可是他茹素已经那麽多年,如果他的胆固醇过高,很怕信徒会认为他有偷吃肉。为了表示「清白」,现在他吃的食物一律用清蒸,如此少油,胆固醇就更不可能增加了。结果我帮他重新检验之后却发现,总胆固醇来到298mg/dl,低密度胆固醇LDL上升到200mg/dl,这回师父脸都绿了!

胆固醇是脂肪吗?不吃肉,胆固醇就不会升高吗?这都是错误的观念。其实不吃油比吃错油更糟糕,而吃好油比吃坏油更重要。

油脂的功能相当多,除了每公克可以产生9大卡热量,帮助人体储存能量,还可以对身体重要内脏器官提供隔绝、保护以及防震的作用,并协助脂溶性维生素A、D、E、K 的吸收及运送,也提供包括亚麻油酸以及omega-3必需脂肪酸,脂肪还可以增加食物的质感以及特殊风味,也提供饱足感。

脂肪是由脂肪酸所构成,但是脂质中有些特殊的脂质衍生物,分别为磷脂质(phospholipid)、胆固醇(cholesterol)。磷脂质是血液中脂蛋白的成分,可以帮助脂肪的运送,也是细胞膜上的主要成分,并且作为水与油脂互溶的乳化剂。而胆固醇也非常重要,在母乳以及脑部组织中含量高,也是细胞膜的成分。

胆固醇可以合成胆盐,帮助脂肪消化,也会形成维生素D、肾上腺皮质素以及男女荷尔蒙,胆固醇是人体不可或缺的重要脂质衍生物,所以身体肝脏也会帮忙合成胆固醇,有助于身体功能的运行。

胆固醇除了从动物性脂肪、鸡蛋等可以摄取得到,人体肝脏也有合成胆固醇的能力,自体合成胆固醇的量与食物摄取多寡和本身基因有关,所以许多吃素的人,就像这位师父一样,虽然从未摄取动物性脂肪,可能自己的肝脏合成胆固醇过强,所以血液中胆固醇就偏高了。

重点来了,人体血液中有一种特殊的脂肪运送工具,称为脂蛋白(lipoprotein),其中大家熟悉的有所谓好的高密度脂蛋白(high density lipoprotein, HDL),有人称作好的胆固醇,以及不好的低密度脂蛋白(low density lipoprotein, LDL),有人称作坏的胆固醇。

我经常建议朋友抽血不要只检验总胆固醇,应该要注意HDL以及LDL。LDL会携带胆固醇到周围组织,造成周边血管硬化以及血管狭窄,使得「有弹性的血管」变成「硬化的水管」,导致组织容易缺氧以及老化。而HDL就像是血液清道夫,会将周遭血管的胆固醇带回肝脏处理。其实LDL还分为小颗粒以及大颗粒的LDL,其中小颗粒LDL与胰岛素阻抗有关,而且与动脉硬化关係更密切。

一般医师开的降胆固醇药物史达汀(statin)可以有效降低总胆固醇,却无法有效降低这类小颗粒有害的LDL,还会消耗肝脏中辅酵素Q10的合成,造成虚弱以及潜在肾脏损伤风险。