中国菁英人士普遍认为,美国升高贸易战的动机是基于一项大战略,目的是阻挡中国掘起为世界强国,因此认为中国在面对美国总统川普决策的不确定性之际,应该为「新冷战」预做准备,一些人士更担心紧张可能波及台湾、南韩及北韩。

彭博资讯报导,数十位中国现任及前任政府官员、企业主管、政府有关研究人员、外交人士及国营媒体编辑在接受访问时,多数都猜测关税只是川普整体计画的一小部分,目的是阻挡中国赶上美国成为全球最大经济体。多位人士并提到20世纪时的「美苏冷战」。

中国与全球化智库高级研究员何伟文表示,「川普政府已明白表示,围堵中国发展是关税行动背后的深刻原因」。盘古智库高级研究员安刚表示,「贸易战促使中国思考一场新冷战是否已经开始」。

贸易战也引起中国知识界的自我反省,特别是习近平对全世界宣布扩张的雄心,这与邓小平的「韬光养晦」理念相悖。「中国製造2025」及「一带一路」计画已令西方产生戒心,意图「科技围堵」中国。

因此从改革派到国家主义派,都正在凝聚一项共识,就是中国须对外国企业更加开放,加强保护智慧财产,并创造更公平的竞争场域。北京人民大学美国研究中心主任时殷弘指出,美、中对立「大部分是因为中国多年来缺乏作为」,包括减少顺差、扩大市场开放及放鬆国家控制。

目前北京当局愿意与美国达成削减贸易顺差的协议,但对川普的其他要求却不能让步,包括政府对策略性产业的补贴、科技转移及国有企业等方面。

北京菁英人士普遍认为,贸易问题不会迅速解决,要先看11月美国国会期中选举的结果,再决定下一步行动;他们的共识是如果共和党惨败,双方达成贸易协议的机率较高。