美国民营太空探索技术公司SpaceX周四发射一枚「猎鹰9」火箭,除将一颗西班牙卫星送进地球轨道外,还将该公司卫星网计划的首批测试卫星送入太空,为搭建由约1.2万颗卫星组成的太空「星链」做准备。
当地时间周四清晨6时17分,「猎鹰9」火箭点燃引擎,从美国加州范登堡空军基地(Vandenberg Air Force Base)腾空而起。发射约2分钟后,火箭一二级分离;约11分钟后,配备先进雷达装置的西班牙地球观测卫星PAZ在距离地球上方约514公里的轨道成功部署。
尽管此次发射的主要卫星是PAZ,「搭顺风车」的两颗卫星却更为引人注目。这两颗卫星代号分别为Microsat-2a和Microsat-2b,是SpaceX为其卫星网计划发射的首批测试卫星。
太空探索技术公司目前似乎并不愿意过多公开谈论这一项目,在「猎鹰9」火箭周四执行PAZ卫星发射任务前的通告中也未提及这两颗测试卫星。
实际上,马斯克早在2014年11月就提出搭建全球卫星网的设想。按照目前计划,该公司将在2019年至2024年间在太空搭建由约1.2万颗卫星组成的「星链」网,从太空向地球提供高速和广泛的网络连接服务。其中,4425颗卫星将部署在近地轨道,即地球上方1150公里至1325公里处;7518颗卫星将位于更接近地面的极低地球轨道,即地球上方335公里至346公里处。
1.2万颗卫星大约相当于现役卫星数量的10倍,史上所有发射卫星数量的2倍。