火星上的日環食,這是火衛一通過太陽表面的模樣。 (圖/NASA)

火星上的日環食,這是火衛一通過太陽表面的模樣。(圖/NASA)

日食是一個令人驚嘆的景象,它是月球遮住了太陽所致,這樣的事情當然不僅限於在地球上,有衛星的行星都可能發生。美國航太總署NASA的火星探車好奇號(Curiosity)成功觀測到發生在火星兩次日食,分別是火衛一「福伯斯」(Phobos)和「火衛二」迪摩斯(Deimos)所造成的。

NASA 相當有先見之明,2012年好奇號登陸火星時,它有記得帶上太陽濾鏡,因此它高高的桅杆相機(Mast Camera),可以直接盯着太陽觀測。終於在今年3月17日,好奇號觀測到火衛二通過太陽的畫面,雖然理論上,這可以稱的上「日食」了,然而火衛二非常的小,只有2.3公里寬,使得它根本蓋不住太陽,只是一個黑點通過,通常科學家會稱為「凌日」。

到了3月26日,火衛一也通過了太陽表面,這個衛星較大,直徑大約11.5公里,雖然仍不足以完全覆蓋太陽,但遮住的面積較大,好奇號也明顯感受到陽光變慢了,足以列為日環食。

火衛二的直徑只有2.3公里,通過太陽表面只是較大的黑點,完全遮不住太陽,只能稱為火衛二凌日。 (圖/NASA)
火衛二的直徑只有2.3公里,通過太陽表面只是較大的黑點,完全遮不住太陽,只能稱為火衛二凌日。(圖/NASA)

這不是好奇號第一次遇到日食,其實從精神號、機會號,以及現在的好奇號,NASA已記錄8次火星日食了。但每一回的觀測仍然都極具備價值,除了它非常有趣以外,也有助於研究火星一與火星二的運行軌道。因為這兩個衛星的軌道仍然不穩定。好奇號的研究員馬克‧李蒙(Mark Lemmon)說:「隨着時間​​的推移,更多的觀察有助於確定每個軌道的細節。兩個火星衛星的軌道一直在變化,會受到火星、木星,以及兩個衛星之間也有引力干涉。」

李蒙說:「在火星上觀測日出、日落、星夜與日食,都讓我們火星更像個真實的世界,在地球上發生的現象,在火星上一樣會發生。」