史考特凱利(右)與哥哥馬克

美國航天總署(NASA)長期追蹤一對雙胞胎航天員的健康狀態,結果發現人類若長期逗留在太空,會導致人體基因出現變化,但9成的變異,會在返回地面6個月內回復正常,只有極小部分例外。這項研究讓科學家感到振奮,它對將來的人類太空旅行提供重要參考,包括耗時2、3年的火星任務。《科學》期刊周四(11日)刊登這項實驗結果。

該研究追蹤航天員史考特凱利(Scott Kelly)從2015年3月起,在國際太空站生活340天的生理、認知與基因變化,並以史考特的同卵雙胞胎哥哥馬克凱利(Mark Kelly)在地球的生理紀錄作對照基準。

研究報告撰寫者之一的科羅拉多州立大學研究員貝利指出,史考特的端粒在太空任務期間變得較長,染色體倒置、移位,DNA也有些損害,此外,視網膜和頸動脈也增厚。不過他回到地球後,90%的基因都恢復到正常水平,只有一些小變化仍存在,包括少部分端粒比太空飛行前還短。

端粒是染色體末端的DNA重複序列,可防止細胞老化、生病,當它變短,代表人體老化。研究人員也發現,史考特的認知能力在回到地球後有所下降。

這是目前研究太空飛行對人體生理影響所做的最全面實驗。它確認長時間太空旅行促使人體產生壓力,進而改變基因、導致免疫系統過度運作或損害記憶推理能力。不過目前還不清楚這些壓力源是否會對人體健康有任何長期影響。